關於下午茶的由來,有很多說法,但總是從皇親貴族開始。

英國維多利亞時代(西元1840年),貝德芙 (BedFord)公爵夫人安娜瑪麗亞(Anna Maria)女士,每到下午覺得肚子餓,但距離晚餐還有一段時間,便要求女僕準備麵包、奶油及茶,供她溜進廚房,一個人享受。公爵夫人很喜歡整個享用紅茶與點心(snack)的過程,就乾脆邀請了親友共襄盛舉,同時也可以閒話家常。於是,這種悠閒、同時又帶點些許傲慢意味的下午茶社交生活,就在上流社會流行起來,成了當時貴族圈內的新社交文化。

當時,荷蘭與英國開始發展紅茶種植產業,更使得源自於中國與印度的紅茶,在英國,成了優雅、豐華的飲品,甚至代表時尚與流行。

所以英式下午茶都是以紅茶為主,為產自印度的大吉嶺紅茶、斯里蘭卡的錫蘭高地紅茶。除此之外英國也有在下午茶時喝奶茶的習慣。隨茶而來的還有切成薄片的檸檬及奶罐。也有人喜歡使用加味茶,也就是在茶葉烘培時加入其他花果香料一起烘培的茶種,例如伯爵茶、杏桃茶等。 
不過,現在倫敦的下午茶茶單,錫蘭茶、茉莉花茶、大吉嶺茶或是中國茶也在選擇之列。喝茶的細節和考究,現在鬆綁許多了。

從下午茶看階級之別

在階級仍舊明顯的英國,如何喝下午茶,就可以看出階級之別。對勞工階級或鄉村農民而言,下午茶就等於是正餐,最主要的功能就是要維持體力好繼續接下來的勞動工作,因此,常常是一壼茶配一些吃得飽的三明治或麵包。

對一般中產階級而言,下午茶是以丹麥酥或餅乾佐茶,作為下班後與家人朋友閒話家常的好時光;下午茶對上流社會的名流雅仕而言,就純粹是一種享受生活的方式,以及重要的社交活動,因此,所有器具與禮儀也就繁複許多。

正統英式午茶DIY

1.煮水。泡茶必須使用第一次煮沸的熱水,名為(Fresh Boiling Water),二次或多次煮沸過的熱水,據說泡出來的茶口感稍差。
2.溫杯。即用熱水沖進杯裡,再把熱水倒掉。煮沸後的熱水要等上5、6分鐘,讓溫度稍降後,再拿來泡茶。
3.熱鮮奶。鮮奶必須先加熱,但不能煮沸。
4.先倒奶。如果要喝奶茶,必須先倒鮮奶、糖,再沖進茶水,據說可以去除單寧酸的澀味。茶葉放入茶壺內以熱水沖入,茶壺內的茶要到入茶杯之前,會用一個濾匙放在茶杯上方將茶壺內的茶葉過濾,避免喝茶的時候茶渣一起喝入。(但如是用馬克杯喝茶,就是美式喝法,必須先倒茶,再添奶和糖)
5.桌上三層點心架上的茶點,必須先從下層的三明治、甜派吃起,再吃上層的甜點。

正式得體的茶盤上應該要有茶壼、茶杯、茶碟、糖罐、牛奶壼與瀘茶杓。
茶則是以紅茶延伸出來的茶種...
在維多利亞時代,任何的女士都得要完全懂得沖茶的藝術,甚至因而發展出一系列繁鎖的下午茶禮儀,例如閒聊是下午茶重要的目的之一,因此從不談些不愉快或是無法彼此都同意的話題。

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